Ingenuity ha sido la mayor novedad de la misión MARS 2020 de la NASA. No solo por ser el primer helicóptero espacial, si no por utilizar por primera vez en Marte OSS (Open Source Software) o software de código abierto junto con un motor de hardware utilizado masivamente en Smartphones.

La NASA es conocida por sus programas espaciales y sus proyectos aeronáuticos, lleva aproximadamente entre 10 y 15 años usando Linux y software de código abierto (OSS) en multitud de sus proyectos como OpenMCT, WorldWind, ISS, CubeSat, etc… además de utilizar GNU/Linux como sistema operativo sus superordenadores con nombres como Electra, Aitken, Merope, Endeavour y Pleiades.

El Pleiades es uno de los supercomputadores más potentes del mundo según la lista Top500. Tiene 241.108 núcleos de CPU, 211.968 GB de memoria y el sistema operativo SUSE Linux Enterprise Server (SLES).

Catalogo de OSS by NASA

Debido al uso que cada vez hace del software de código abierto (OSS), la NASA dispone de un catálogo público de software de código abierto organizado por disciplinas. Donde podemos encontrar actualmente sobre unos 820 códigos que han desempeñado un papel clave en los lanzamientos de transbordadores espaciales, viajes a la Estación Espacial Internacional, aterrizajes de vehículos en el planeta rojo, y muchas misiones más.

La NASA y el OSS | m.gregori.sa

«Si podemos aprovechar eso [el conocimiento de los marcos de código abierto -OSS] y aumentar la línea de lo que han aprendido en la escuela a lo que usan en las misiones de vuelo, la curva de aprendizaje se acorta. Eso acelera las cosas para avanzar en el mundo de la investigación y para ponerlas en marcha»

Terry Fong, jefe del Grupo de Robótica Inteligente del Centro de Investigación Ames de la NASA en California (EE. UU.), y subdirector del róver para la misión VIPER.

El futuro del OSS en el espacio

En 2023, la NASA lanzará VIPER (Volatiles Investigating Polar Exploration Rover) o Róver para Exploración Polar de Investigación de Volátiles. Su misión es recorrer la superficie de la Luna buscando hielo de agua con la intención de que algún día pueda usarse para producir combustible para cohetes.

El VIPER dispondrá de un equipamiento a medida para la misión, lo curioso es que gran parte de su software será de código abierto (OSS) y estará disponible para quien quiera usarlo, modificarlo e incluso distribuirlo. Esto puede suponer un punto de inflexión que haría que la industria espacial modifique su forma de pensar, desarrollar y operar sus proyectos.

El software de código abierto (OSS) suele asociarse a proyectos pequeños con una programación rudimentaria. A menudo es una solución económica para crear código desde cero.

Para grupos más grandes como la NASA, donde el dinero no es un problema, el método de código abierto (OSS) puede dar como resultado un software más sólido. Un buen ejemplo fue el fallo del vuelo de prueba de Starliner de Boeing en 2019 debido a unos errores de software. Sí fuese de código abierto, se puede aprovechar la experiencia y los comentarios de una comunidad mayor para encontrar y solucionar problemas.

La NASA y el OSS | m.gregori.sa
Fallo del vuelo de prueba de Starliner de Boeing en 2019 | NASA

El software de código abierto (OSS) en definitiva puede ayudar a que el acceso al espacio sea más económico al tratarse de estándares que todos pueden adoptar y utilizar, eliminando así la codificación especializada.

No siempre será posible utilizar software de código abierto, algunas misiones siempre serán demasiado especializadas o avanzadas para poder depender en su mayoría de este tipo de tecnología. Lamentablemente en muchos casos simplemente se dejará de utilizar OSS por temas seguridad.

«Hay un efecto dominó. Cuando una gran organización como la NASA afirma públicamente: ‘Dependemos de este software’, entonces otras organizaciones están dispuestas a arriesgarse y realizar el trabajo necesario para que les funcione bien a ellas también»

Brian Gerkey, CEO de Open Robotics.

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